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El primer paso para lograr la restauración de la Laguna de El Hito es la compra de parcelas ubicadas dentro y a orillas del vaso lagunar, donde de forma natural se reproducen especies de flora y fauna de alto interés ecológico.

 

Durante las últimas décadas, una parte significativa de la superficie de la laguna ha sido ocupada por cultivos agrícolas, que sumado al pastoreo en zonas salinas, ha supuesto la destrucción de varios de los hábitats prioritarios que en ella podemos encontrar. Expertos del Real Jardín Botánico de Madrid estiman perdidas entorno al 25 % de colonias de limonios, albardines y otras especies de vegetación nativas de la laguna.

 

La compra de parcelas situadas en cubetas o tierras perilagunares asegura la restauración de toda la superficie y la protección a largo plazo de este espacio natural emblemático en Castilla-La Mancha.

 

En total, se plantea la adquisición de 500.54 hectáreas (ha) de terreno en zonas de elevada diversidad biológica, en las que se reproducen especies prioritarias de conservación y de interés para la Directiva Hábitats y la Directiva de Aves de la Unión Europea.

Eliminación de factores que degradan la laguna

Las obras de restauración del LIFE El Hito se centran en la laguna y su entorno, donde es necesario realizar labores de limpieza y retirada de escombros vallados, edificios, senderos y caminos viciosos para recuperar los hábitats prioritarios de alrededor de 40 ha de tierra de cultivos y pastos.

 

Para la implementación de esta acción se prevé la eliminación de más de 3.000 m de caminos viciosos que atraviesan la laguna. Estos caminos o “carreteras” permiten un acceso incontrolado a las zonas de especial protección y suponen un peligro para la fauna, en particular en periodos de cría. También son una amenaza para la vegetación, debido a la circulación de personas, motos u otro tipo de vehículos.

 

Entre las obras de restauración destaca la demolición de dos naves de uso agropecuario de aproximadamente 1.500 m2. Situadas en la ribera norte, ocupan una zona de albardinar (Lygeum spartum) prioritaria. Esta parcela tiene un gran potencial para ser recuperada.

 

También cabe destacar el cierre de canales de drenaje que provocan el vaciado del humedal en épocas de inundación, así como la retirada de 7,5 km de cercados, la recogida de 3.000 m3 de escombros y residuos acumulados en la laguna desde hace décadas, así como la eliminación de un estercolero de 140 m2.

 

Producción y plantación de especies endémicas y amenazadas

Dentro del plan de restauración de los hábitats prioritarios de Laguna de El Hito se contempla la cosecha de semillas, producción y plantación de más de 250.000 plantas de diferentes especies endémicas y autóctonas características de las estepas salinas y otros hábitats prioritarios.

 

Es de esperar que, con los trabajos de restauración previstos en la ejecución del proyecto, se recupere parte de la vegetación originaria de forma espontánea. Sin embargo, en algunas tierras agrícolas, donde se ha labrado durante años, la regeneración será mucho más lenta o casi nula. En estos casos los suelos han sido alterados en su composición (altamente nitrogenados, por ejemplo), por lo que se requiere una restauración vegetal activa mediante la recogida de semillas, producción de plantas, siembra y plantación, que permita acelerar los procesos de recuperación natural.

 

Con las labores de restauración de flora autóctona de la laguna se prevé aumentar el  100 % de las estepas salinas de El Hito, pasando de 33,47 ha a casi 74 ha. Estas plantas autóctonas son perennes, herbáceas y están completamente adaptadas a las características tan extremas de los suelos típicos de los hábitats salinos.

 

El plan de revegetación de Limonium, Lygeum y otras especies autóctonas y endémicas de las estepas manchegas supondrá, además, un aumento importante en la captura de carbono de la zona. Con el volumen de plantas que se van a plantar se fijaran en torno a 2.120 kgCOeq/ha en los próximos 20 años.

Las miles de grullas que visitan El Hito cada año se alimentan fundamentalmente de semillas de cereal procedentes de los campos agrícolas del entono del humedal. Los agricultores de la zona vienen reclamando desde hace tiempo medidas compensatorias compatibles con las grullas. A la espera de que dentro del nuevo marco de la PAC (2022-2023), se apruebe una línea de ayudas específicas para las aves esteparias, el proyecto pondrá en marcha un plan de compensación para paliar los daños causados por las grullas en la zona de la ZEC-ZEPA.

 

El plan contempla acuerdos de custodia con los propietarios de las tierras de cultivo que rodean el humedal. El proyecto prevé alcanzar, al menos, 15 convenios de colaboración para poder trabajar directamente con los agricultores del Hito y Montalbo en más de 200 ha de terreno.

La comunidad agraria tiene un papel destacado en esta iniciativa. La participación del sector agrícola es esencial para asegurar la conservación de los hábitats y las especies del entorno de los humedales manchegos. El proyecto aúna desarrollo socioeconómico y conservación, fomentando la producción de alimentos pro-biodiversidad en espacios protegidos de la Red Natura 2000.

 

Mediante estrategias de custodia agraria, se pretende apoyar la producción de cultivos ecológicos de legumbres, fundamentalmente garbanzos y lentejas, que supongan un factor diferenciador en el mercado. Entre sus múltiples beneficios ambientales figura servir de sustento para la alimentación de aves esteparias.

 

La Fundación Global Nature tiene una dilatada experiencia en la comercialización de legumbres cultivadas con métodos tradicionales en espacios de la Red Natura 2000. En el marco del proyecto LIFE Estepas de La Mancha (2015), ya se empezó una estrategia de comercialización diferenciada de leguminosas en 17.000 ha conveniadas que ahora se replicará en las zonas de cultivo que rodean la laguna de El Hito. Los ingresos adicionales obtenidos en este tipo de producciones permitirá aumentar el precio que recibe el agricultor por su trabajo.

Los visitantes que actualmente se acercan a la laguna se encuentran un poco perdidos, ya que no saben cuáles son las rutas peatonales más adecuadas para conocer los valores del humedal ni cómo localizar los lugares más apropiados para la observación de aves.

 

Entre las acciones del proyecto se incluye la mejora de vías y caminos, articulando una Ruta por el Humedal cuya señalización y dotación haga posible la visita a estos entornos. La ruta se apoyará en paneles interpretativos que explican al visitante el paisaje y las especies más emblemáticas de esta joya de la naturaleza manchega. Además, se construirán dos observatorios para el avistamiento de aves.

 

Uno de los objetivos del proyecto es potenciar el turismo de naturaleza en la laguna, poniendo a disposición de todos los visitantes recursos e infraestructuras que permitan la generación de empleo y el cuidado del entorno natural.

El humedal de El Hito y su entorno representan un espacio singular y de gran importancia para la biodiversidad, tanto de fauna como de flora. El seguimiento de especies resulta esencial para tomar las mejores decisiones de gestión:

 

Seguimiento de flora. Uno de los objetivos principales de esta iniciativa es realizar una cartografía vegetal básica al inicio del proyecto y otra al final, para analizar la evolución de la flora y los hábitats y describir los cambios sufridos por el paisaje a lo largo de los tres años de duración del LIFE. Esta evaluación es necesaria, no sólo para establecer un diagnóstico actualizado de la flora y la vegetación de la zona, sino también para poder establecer, en función de los resultados de la cartografía, las estrategias necesarias para su conservación.

 

Seguimiento de las especies endémicas o muy amenazadas de insectos y otros invertebrados como indicadores clave. Se realizará un muestreo regular en la laguna y sus alrededores, incluyendo redes entomológicas selectivas y trampas de caída para estudiar los siguientes taxones Coleópteros (familias: Carabidae, incluyendo Cicindelinae, Tenebrionidae, Meloidae, Oedemeridae), Orthoptera (todos los grupos), Neuroptera (Myrmeleontidae) y Mantodea. Además, se tomarán datos de lepidópteros (Papilionoidea) e himenópteros (Mutillidae).

 

Censo de aves. El Gobierno Regional realiza regularmente censos de la población de grullas y, ocasionalmente, de otras especies de aves. La FGN complementará estos censos con recuentos de las poblaciones nidificantes y reproductoras, realizados por su propio equipo de biólogos.

 

Sistema de Información Geográfica (SIG). Es una magnífica herramienta de comunicación y transparencia que muestra de forma clara y muy visual los datos geográficos que existen actualmente y aquellos generados durante el proyecto para ayudar a la toma de decisiones y a la evaluación de todas las acciones de monitoreo realizadas durante el LIFE. Permite además generar información para otras plataformas, como el visor RN2000, o generar redes con otros proyectos.

 

Indicadores ecosistémicos. El espacio Laguna de El Hito lo conforman tres tipos de ecosistemas principales: el humedal y saladares circundantes, los pastos y ecosistemas esteparios y las tierras de cultivo circundantes, clasificadas como de alto valor natural HNV (High Natural Value farming). Estos ecosistemas proveen de diferentes servicios ecosistémicos (servicios que la naturaleza ofrece de manera gratuita a los humanos) que serán evaluados al principio del proyecto y al final, para comprobar posibles variaciones o mejoras. Cuando hablamos de servicios ecosistémicos hablamos, por ejemplo, de regulación del clima, captura de CO2, turismo, producción de alimentos, etc.

La comunicación y la sensibilización es una actividad estratégica del proyecto, pues constituye una herramienta esencial para difundir la importancia de este espacio de la Red Natura 2000 y fomentar la participación de todos los grupos de interés implicados en la conservación de la laguna y los hábitats que la rodean.

 

El proyecto LIFE contempla la realización de materiales divulgativos, paneles informativos y la elaboración de contenidos específicos para su difusión en prensa, radio televisión y medios digitales.

 

De igual forma, el proyecto contempla una campaña educativa para 30 municipios y 50 escuelas dentro de la provincia de Cuenca y colindantes. El programa de sensibilización y educación ambiental tratará los valores ambientales y sociales de este entorno y los beneficios de su recuperación.

 

Dentro de la estrategia de difusión y promoción de Laguna de El Hito se incluyen acciones destinadas a promover la comercialización diferenciada de productos agrícolas, así como el apoyo y fomento al turismo de naturaleza local.